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7 avril 2014 1 07 /04 /avril /2014 10:44

Après 32 années de présentation de son Late Show, David Letterman prend sa retraite... au printemps 2015.

Il l'a annoncé voici quelques jours, David Letterman tire sa révérence. Il faut dire que son émission - The Late Show with David Letterman - commence sérieusement à avoir du plomb dans l'aile et que l'audience est en baisse depuis plusieurs mois. Après 32 ans(1), l'érosion est normale. Alors plutôt que voir son émission fétiche supprimée, Letterman a pris les devants en annonçant sa retraite. Celle-ci prendra cours en 2015, l'emission est donc encore assurée pour une petite année selon les dires de l'animateur. C'est une vraie révolution dans le paysage audiovisuel américain car David Letterman est une institution, son show diffusé en fin de soirée (23h30) réunissait en moyenne quelque 3,8 millions de téléspectateur. Le côté subversif et sarcastique de l'animateur conférait une unicité réelle au show. On regarde The Late Show with David Letterman dans l'espoir qu'il allume les invités avec son humour corrosif... Malgré cet humour qui  n'est pas le préféré des Américains, l'émission a fédéré un très large public jusqu'à ces derniers mois; de nombreux invités de prestige - y compris le Président Obama - n'ont pas hésité à risquer une participation. En 2001, Letterman fut le premier humoriste américain à prendre la parole après les attentats du WTC. Six jours après les faits, il s'en allait d'un long monologue marquant son incompréhension d'une telle aburdité humaine.

David Letterman a commencé par travailler en radio, juste après l'obtention de son diplôme en télécommunication de la Ball State University, dans l'Indiana. Il rejoint rapidement la chaine de télévision WTHR, à Indianapolis, pour y présenter la météo à laquelle il confère une toute nouvelle forme de présentation, plus dynamique, plus osée avec des touches d'humour décalé. Mais son envie est de vivre de l'humour est trop forte, alors il part pour la Californie où il se produit sur la scène du Comedy Store, une boite de nuit sur Sunset Boulevard. En parallèle, il se fait engager dans l'équipe de la sitcom Good Times, il en écrit une partie des dialogues. Au milieu des années '70, Los Angeles est un vivier de jeunes humoristes, parmi eux Billy Crystal, Jay Leno, Bob Sagget, Robin Williams ou Steve Martin pratiquent le stand-up avant de devenir les stars de l'humour que l'on connait. L'humour sarcastique de Letterman le fait repérer par Mary Tyler Moore dont la série cartonne sur CBS. Letterman enchaine avec de la figuration dans plusieurs séries à la mode comme Mork & Mindy (avec Robin Williams), notamment. Il se fait repérer par Johnny Carson qui anime la plus prestigieuse des émissions d'humour américaine, The Tonight Show, diffusée depuis 1954 sur NBC. Letterman y devient chroniqueur et puis co-présentateur mais il a surtout la révélation que c'est ce genre de projet qu'il veut porter.

NBC lui donne sa chance, en 1979, avec The David Letterman Show qui est diffusé en matinée mais le créneau n'est pas porteur pour l'humour. L'émission est pourtant très bonne, elle est récompensée par deux Grammy Awards mais faute d'audience, elle est supprimée à l'été 1980. Sous contrat avec NBC, Letterman n'apparait pourtant plus à l'antenne pendant près de deux ans. Il se produit sur diverses scènes, en stand up, mais plus en télévision. Le 1er février 1982, NBC le remet à l'antenne pour une émission d'une heure, en début de nuit, dans la foulée du Tonight Show de Johnny Carson. Late night with David Letterman trouve rapidement son public et présente des chiffres d'audience croissants. Les programmes de fin de soirée sur NBC sont donc rythmés par l'humour, de 23h00 à minuit avec Johnny Carson; de minuit à une heure avec David Letterman. Pendant dix, le concept va parfaitement fonctionner. NBC ne peut que se féliciter tant les audiences et les recettes publicitaires générées par les deux émissions sont élevées. Lorsque Johnny Carson annonce sa retraite, en 1992, il semble logique que David Letterman reprenne les rènes du Tonight Show (qui garde une audience un peu supérieur au Late Night)... Cependant, NBC mise sur Jay Leno qui remplaçait Carson à la présentation lorsque celui-ci ne pouvait assurer l'antenne. Letterman est profondément déçu d'être écarté (d'autant plus que Johnny Carson voyait aussi en lui son successeur et appuyait sa candidature auprès des dirigeants de NBC) aussi décide-t-il de quitter NBC pour CBS qui lui propose la tranche horaire 23h30/00h30 afin de concurrencer le Tonight Show de NBC.

Le 30 août 1993, The Late Show with David Letterman débarque donc sur CBS. Letterman a embarqué avec lui presque toute l'équipe qui participait au Late Night, scénariste, technicien, comédiens,... Par ailleurs, il négocie un contrat en béton qui lui assure la propriété entière du concept même si celui-ci est totalement financé par CBS. Ainsi, David Letterman s'offre une liberté totale de contenu. Pendant 16 ans, Jay Leno et David Letterman vont s'affronter dans une bataille d'émissions populaire. Leno gagne le match des audiences car il fédère près de cinq millions d'auditeurs pour un peu moins de quatre à Letterman. Mais ce dernier remporte les batailles de la popularité et du salaire, puisqu'il est classé chaque année devant Leno aux classements des animateurs et des humoristes préférés des Américains, ce qui lui garanti un salaire de 31 millions de dollars annuels versés par CBS. Le 1er juin 2009, Leno cède le témoin du Tonight Show à Conan O'Brien pour lancer The Jay Leno Show, en prime time. Mais le concept ne prend pas, à 21h00, les auditeurs américains préfèrent regarder des séries à la mode plutôt qu'une émission d'humour. Non seulement, The Jay Leno Show n'atteint pas les objectifs fixés mais, en outre, il prive le Tonight Show d'une partie de ces audiences car les téléspectateurs ne reviennent pas sur NBC pour suivre O'Brien... Donc, le 1er mars 2010, Leno revient à la présentation du Tonight Show après la suppression du Jay Leno Show.

Un ressort est cependant cassé car les audiences ne remontent pas, au contraire ! A la rentrée 2010, David Letterman passe en tête des audiences, pour  la première fois son émission détrône The Tonight Show... Pour la télévision américaine, c'est historique ! Désormais, David Letterman est le n° 1 partout : il est le plus regardé, le plus populaire auprès du public et le mieux payé des animateurs américains.

Ce 3 avril 2014, Letterman annonce donc qu'il prendra sa retraite au printemps 2015, à l'âge de 68 ans. CBS devra donc trouver un nouveau concept de talk-show pour pallier au départ de son animateur-vedette. Une page de l'histoire de la télévision américaine va se tourner... comme une s'était tournée, en février dernier, avec la retraite de Jay Leno.

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(1) onze années (1982-1993) sur NBC et vingt-deux sur (1993-2015) sur CBS

Une légende quitte le petit écran US

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